Review: The Last of Us – Parte II

Alerta de spoilers: yo ya jugué el juego y ahora voy a comentar sobre la experiencia de jugarlo: eso incluye detalles sobre la historia de ambas partes; quien no los haya jugado, tal vez quiera ir a hacer eso primero. 

Han sido pocos los juegos que han creado tanta expectativa en mí como esta segunda entrega de The Last of Us. En esta industria actual, en la que hay tres o cuatro continuaciones de casi cualquier cosa, donde existen franquicias anualizadas y el “hype” (la expectativa) vende millones de unidades en preventa, incluso de juegos de dudosa calidad, realmente son pocos los juegos que logran captar mi interés mucho antes de ser lanzados. Aunque no llegué al punto de pre ordenarlo sin antes asegurarme de que por lo menos cumpliera los estándares mínimos de calidad y jugabilidad, debo admitir que pasé muchas horas leyendo noticias y especulaciones acerca del juego y evitando leaks y spoilers en los meses previos a su lanzamiento. El punto es que la primera parte me encantó (ver mi reseña aquí) y siempre asumí que hasta ahí llegaba la historia, nunca me imagine que fuera a existir una segunda parte, y mucho menos que sería una continuación directa a la historia de Joel y Ellie: pero henos aquí.

Altas Expectativas

El juego original The Last of Us, es considerado por muchos como la “obra maestra” de sus creadores Naughty Dog, y en los años desde que salió, ha sido instrumental en la campaña para promover a los videojuegos como medio narrativo y de expresión válido y versátil. Su modelo de historia lineal, enmarcada dentro de un mundo semi abierto, con componentes ligeros de elaboración y supervivencia; se ha popularizado entre los juegos de disparos en primera y tercera persona, hasta convertirse en una estrategia común para combatir la fatiga de los consumidores hacia los grandes y vacíos mundos abiertos tradicionales. De esta forma, TLOU2, carga sobre sí el peso y la responsabilidad de: no sólo de continuar, sino también de innovar y expandir sobre el éxito de su predecesor.

La historia nos demuestra que las “obras maestras” nacen, no se hacen. Es cierto que el éxito normalmente están fundamentado sobre una gran idea ejecutada con maestría por expertos de gran destreza; pero lo que hace a una obra trascender más allá de de sus contemporáneos es casi siempre una cualidad subjetiva e intangible que resuena con él público, de formas casi siempre inesperadas para el autor. Este ingrediente secreto suele ser situacional y lo aportan el público y el entorno, fuera del control del creador. Los intentos intencionales por producir o re-producir el estatus de “obra maestra” corren el riesgo de resultar en productos pretenciosos e inefectivos.

El Nombre Importa

Este juego no se llama The Last of Us 2: y aunque parece un detalle pequeño, en realidad el sufijo “Parte II” tiene implicaciones importantes con respecto a lo que podemos esperar; tanto de su narrativa como de los sistemas y mecánicas de juego. El nombre nos habla de continuidad, y esto nos indica que el TLOU original fue tan solo la primera parte de una historia más grande, cuyos hilos narrativos y temáticas no habían terminado de desarrollarse. A la hora de jugar, la secuela se siente cómodamente familiar.  A pesar de que han habido mejoras técnicas sustanciales y adiciones como saltar, nadar bajo el agua y esquivar golpes enemigos, los cambios se entremezclan con las estrategias habituales del juego, evocando sensaciones mecánicas similares  entre ambas entregas. Si tengo que anotar diferencias en cómo se siente el juego diría que el segundo aporta principalmente mayor fluidez en las animaciones y en el combate.

Visualmente la evolución del motor de juegos de Naughty Dog durante estos años es sustancial, sin embargo este es un juego diseñado para correr en PS4 con hardware del año 2013. En el 2020, donde ya hemos visto ejemplos de juegos para la próxima generación de consolas, demos como el de Unreal Engine 5 e incontables ejemplos de RTX con DLSS 2.0, la fidelidad gráfica de este juego, por mas buena que sea, pierde mucha capacidad de generar impacto.

Historia y Temática

La historia de TLOU2 comparte hilos narrativos con el primer juego, pero se enfoca en aspectos distintos de esas situaciones. El original se basaba en la lucha por sobrellevar las amenazas y adversidades que van surgiendo en el camino y en el proceso de duelo y sanación que enfrentan sus protagonistas: era una historia de redención y esperanza en cara a la fealdad de un mundo hostil. TLOU2 aunque sigue formatos narrativos similares explora los temas de la venganza y lo que pasa cuando la fealdad del mundo se convierte en una parte intrínseca de quienes somos como individuos. Este nuevo juego nos dice, sin rodeos, que: la redención no existe, ningún acto queda impune y no hay descanso para los que escogen el camino de la violencia.

El primer TLOU era un juego optimista e inocente, donde todo, incluyendo a Joel, lo vemos a través de los ojos de Ellie. Aunque sabemos que Joel y su hermano Tommy tienen pasados cuestionables el juego deja de lado estas complejidades incidentales, presentando a los personajes principales como víctimas de monstruos ajenos (tanto humanos como mutados). Al igual que Ellie, vemos de forma simplista sólo lo que tenemos en frente y evitamos considerar las ramificaciones. Con ojos infantiles, vemos: el bien y el mal, las víctimas y los agresores, ellos y nosotros, como una clara dualidad de muy alto contraste; nunca hay duda de quién es quién. Aun cuando Joel condena al mundo para salvar a Ellie es claro que esa es la decisión correcta y que ese mundo ya se había condenado a sí mismo muchas veces; antes y después de la epidemia.

En TLOU2 Ellie ha crecido, y nosotros junto con ella: aquí el pasado no queda en el olvido sino que nos persigue hasta los confines de la tierra para atormentarnos con su Karma. En la segunda parte los infectados y la plaga pasan a segundo plano para convertirse en parte del escenario y obstáculos ambientales, los verdaderos enemigos son los seres humanos y nosotros pasamos a desempeñar el papel tanto de víctimas como de agresores, al punto de llegar convertirnos en nuestros propios enemigos. Este juego sí explora en detalle las ramificaciones y consecuencias de nuestros actos, dándonos la oportunidad de ver ambas caras de la moneda. Sin embargo como espectadores no tenemos la agencia para alterar el curso de los hechos y somos forzados a ver como nuestros personajes favoritos caen víctima de sus propias decisiones y pagan por ello. Este es un juego más adulto, complejo y con un mensaje ambiguo, abierto a interpretación: esto lo hace ser agotador.

A diferencia de lo que se lee y oye por ahí, TLOU2 no presenta ni discute temas de igualdad de género ni prejuicios hacia grupos minoritarios. Ellie sigue siendo lesbiana, Dina probablemente es bisexual, Abby se enfocó en hacerse fuerte y musculosa despues de que murió su papa, y Lev es un muchacho no tradicional que creció en una religión incapaz de aceptar la diversidad humana. Durante la campaña las mujeres son igual de sanguinarias que los hombres y hasta las embarazadas matan y mueren por igual. Ningún personaje que tenga una participación extendida en el juego tiene problema con nada de esto: no hay discusiones filosóficas ni conflictos psicosociales al respecto, el único personaje que tiene algún prejuicio sale en los primeros 5 minutos del juego disculpándose y es una persona mayor que simboliza la mentalidad arcaica del “viejo mundo” (lo que vendría a ser nuestra sociedad actual). En el juego los personajes son lo que son y los demás lo saben y lo aceptan implícitamente: no hablan al respecto, no se dan explicaciones, ni siquiera tienen que molestarse en decirse unos a otros “yo soy X o Y”. Las discusiones sobre esos temas en referencia al juego ocurren únicamente en Twitter, Facebook y YouTube.

Estructura Narrativa

La historia de TLOU2 se divide en 4 secciones jugables: el prólogo, la historia de Ellie, la historia de Abby y el epílogo. Aunque la estructura se parece mucho a la del primer juego, en la práctica los resultados son muy diferentes.

El prólogo y el epílogo del TLOU original eran prácticamente cinemáticas interactivas de unos 10 a 15 minutos cada uno, aquí son secciones jugables de varias horas: el prólogo de la segunda parte no solo sirve de tutorial sino que presenta y nos hace jugar como ambos personajes principales. En el primer juego el epílogo consiste en un viaje tranquilo de vuelta al asentamiento de Tommy mientras Joel y Ellie procesan todo lo que pasó, pero en la segunda parte son horas de juego intenso en ambientes nuevos, con enemigos nunca antes enfrentados. En sus momentos finales el juego se esfuerza por presentar dos compases narrativos de peso: primero muestra a Ellie en su peor momento, incapaz de perdonar, incluso después de que Abby los dejó con vida a Dina, a Tommy y a ella, por segunda vez; al mismo tiempo que elabora un arco de redención donde Ellie termina salvando a Abby y a Lev. 

En TLOU parte I hay una sola historia, la de Joel con Ellie. El breve interludio en el que juegas como Ellie se integra naturalmente con la narrativa principal, y no es hasta el DLC (Left Behind) donde se explora a fondo este tiempo como una narrativa paralela pero independiente. La segunda parte sin embargo elabora la historia de Ellie de principio a fin y después nos presenta la historia paralela de Abby, también de principio a fin: son dos narrativas entrelazadas pero independientes que suceden en un mismo lapso de tiempo. Si tomamos en cuenta el epílogo, TLOU2 es un juego que termina tres veces y cada pseudo-final nos da indicios de un destino diferente para Ellie.

Mecánicas de juego

Exploración, Combate, Sigilo, Elaboración, Acompañantes, Interacción: todos estos son componentes básicos de las mecánicas de TLOU que vuelven en la segunda parte; mejorados pero con su esencia intacta. En este artículo voy a enfocarme principalmente en los cambios y mejoras, para evitar repetir mucho lo que ya escribí en el anterior.

El mapa sigue la popular estructura de mundo semi abierto, compuesto de una serie de áreas explorables conectadas de forma lineal. Estas áreas pueden llegar a ser mucho más grandes que en juego anterior y están aún más colmadas de nichos, secretos y coleccionables. En lugar de las puertas con cerrojo que se podían forzar con cosas puntiagudas, Seattle tiene una gran cantidad de cajas fuertes cuyas combinaciones deben ser encontradas para obtener las pequeñas fortunas en suministros y materiales abandonadas en su interior. Esta vez, en lugar de revistas de cómics ahora Ellie colecciona tarjetas de superhéroes (de cómics) y Abby monedas.

Los acertijos ambientales siguen estando ahí, con una mayor variedad y menos dependencia de acomodar basureros, hacer puentes con escaleras y destrabar escalinatas de emergencia: las cuales aún se hacen presentes pero no de forma “ad nauseam”. Ahora hay cuerdas para, literalmente, “tirar para arriba”, escalar, descender y columpiarnos. Los acompañantes, en los casos en que están presentes, ahora te proporcionan las pistas sobre cómo solucionar los acertijos, y lo hacen de forma tan natural que en algunas ocasiones te spoileas el acertijo creyendo que el “tip” es simplemente parte de la conversación. Al igual que en el juego anterior, cada acompañante tiene su propia personalidad y papel que desempeñar, sin embargo en este las formas en que cada uno te ayuda y hasta cómo se comportan en combate se ve influenciado por su personalidad y rol en la historia.

Las mecánicas de combate cuerpo a cuerpo fue una de las que más cambios y mejoras recibió, en particular para Abby si escoges las habilidades adecuadas. En general el combate mano a mano y con armas de melé es una experiencia mucho más fluida y manejable, al punto que quedarte sin balas en medio de una pelea ya no es una sentencia de muerte. Mientras que con Ellie, estas nuevas habilidades te pueden mantener con vida en una emergencia, Abby es un verdadero tanque capaz de destrozar con las manos oleadas enteras de enemigos.

La mayoría de los encuentros en el primer juego se limitaban a reducir el número de enemigos de forma sigilosa, balear al resto y luego saquear cada rincón, ahora hay más variedad en los escenarios, incluyendo algunos en lo que hay que huir de hordas de infectados o atravesar el campo de batalla entre dos facciones enemigas. Los encuentros tradicionales siguen existiendo pero ahora es importante aprender a leer el ambiente y el tipo de enemigos presentes para saber interpretar qué es lo que el juego quiere que hagas en cada situación: sigilo, fuerza bruta, o una combinación de ambos; ir en contra de lo que el juego te pide puede resultarte exitoso, pero siempre es doloroso y frustrante. Sabes que estás haciendo lo que el juego quiere cuando la acción fluye y los enemigos caen uno tras otro a tus pies, pero muchas veces puede tomar un par de intentos descubrirlo. Hay varias zonas en las que si no saqueas mientras te escabulles, más adelante cruzas un punto sin retorno y te pierdes de los recursos o coleccionables que dejaste atrás.

Un Mar de Opiniones

Tal y como Naughty Dog anunció antes de lanzarlo, este es un juego de opiniones divididas. Lo diseñaron para ser divisivo y generar discusiones en las redes sociales. Hay quienes lo comparan con estiércol rancio y envían amenazas de muerte a los actores y hay quienes piensan que es el juego del año. Yo honestamente pienso que el primer TLOU fue un juego extraordinario en su momento y que TLOU2 es una buena continuación; pero que no comparte la coherencia y claridad narrativa de su predecesor ni representa un salto comparable en innovación técnica o de diseño.

Disfruté de casi todo lo que el juego tenía que ofrecer y me continué a través del agotamiento porque la historia me enganchó, pero a menudo sentí que se estaban alargando demasiado las secuencias. Tiendo a disfrutar juegos largos y a invertir cientos de horas explorando mundos abiertos interesantes, pero un juego como este tiene que mantener el balance entre las dinámica de juego y el paso al que avanza la narrativa. Siento también que el juego invirtió muy poco tiempo al principio generando una vínculo emocional previo del jugador con Joel y con Dina. El cambio de enfoque hacia la perspectiva de Abby es una de las mejores cualidades del juego pero pudo haber sido una sorpresa interesante de no haber sido anunciado en el prólogo. Para cuando llegué al epílogo ya estaba exhausto y tenía más interés en llegar a ver cómo terminaba la historia que en seguir enfrentando más olas de enemigos e infectados (corrí lo más que pude y despaché solo a quienes el juego me obligara), en ese momento también perdí toda la simpatía por Ellie y me dio igual que viviera, muriera o se quedara sola al final; para mí Abby es la mejor personaje en esta historia y agradezco al final Ellie los haya dejado vivir a ella y a Lev.

Sí, el juego es largo, cansado y a muchos niveles no cumple con las expectativas irreales que acompañaron su lanzamiento. Claro que el director y el actor principal se han comportado como pretenciosos artistas “incomprendidos” en entrevistas y en redes sociales. Obviamente Naughty Dog y Sony manejaron de forma horrible la comunicación acerca de los retrasos y el drama de los leaks. Pero la historia sin duda te atrapa, te revuelca en el lodo y te tiene volviendo por más: hora tras hora tras hora. Aunque los giros narrativos no son tan impactantes como los creadores pensaron que serían (en gran parte por la forma en que ellos mismos los manejaron), cuando arranqué el juego por primera vez lo menos que esperaba era desarrollar este nivel de fascinación y empatía por la eventual asesina de Joel, ni llegar a “desenamorarme” del personaje de Ellie al punto que me diera igual cual fuera su destino. Detrás de todo esto hay una gran historia y agradezco haber sido parte de ella. Es un juego digno del año 2020.

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